Marie Louise Élisabeth Vigée Lebrun foi a pintora francesa máis famosa do século XVIII e unha das retratistas máis demandadas da súa época. A súa pintura está presente nun centenar de museos de 20 países. A súa obra inclúe 900 pinturas, entre elas 700 retratos -moitos autorretratos, 30 retratos da súa amiga María Antonieta e 67 retratos realizados durante os seis anos de exilio en Rusia. Durante as súas viaxes converteuse en membro das Academias de Florencia, Roma, Bolonia, San Petersburgo e Berlín.

Naceu en París no seo dunha familia humilde, a pesar da reputación do seu pai Louis como retratista en cores pastel deu acceso á familia á sociedade burguesa artística. Do seu pai, Louis Vigée, recibiu as súas primeiras leccións, aínda que se beneficiou máis dos consellos outros mestres da época.

Durante a súa adolescencia pintaba xa retratos de maneira profesional. Comeza pintando á súa propia familia. Animada pola súa nai para que continuase coa pintura aos 15 anos Louise tiña o seu propio estudo.

Cando o seu estudo foi embargado por pintar sen licenza, buscou afiliarse á Académie de Saint Luc, que exhibiu os seus cadros no seu Salón. O 25 de outubro de 1774 ingresou na Academia Francesa.

A súa propia experiencia profesional e colección de mestres antigos e gravados axudaron a Louise para ampliar os seus horizontes artísticos e perfeccionar a súa técnica de pintura.
Pintou os retratos de moitos dos membros da nobreza francesa e conforme avanzaba a súa carreira, á idade de 23 anos foi convidada a Versalles para pintar a réinaa María Antonieta. O primeiro cadro pintouno en 1779. A raíña quedou tan compracida co traballo de Vigée-Lebrun, que recibiu o encargo de pintar máis retratos dela, así como dos príncipes e de numerosos nobres.

A principios da década de 1780 viaxou aos Países Baixos, o que lle permitiu profundar nos mestres flamencos e a súa comprensión da arte holandés, en especial do uso de Rubens de cor e esmaltes, que ía ter unha influencia permanente na súa arte. Alí pintou os retratos dalgúns nobres e do Príncipe de Nassau.

O 31 de maio de 1783 foi aceptada como membro da Académie Royale de Peinture et de Sculpture como pintora de alegorías históricas. Adélaïde Labille-Guiard, o seu principal rival, foi aceptada o mesmo día. Os homes a cargo opuxéronse á súa admisión argumentando que o seu esposo era un tratante de arte, pero unha orde do rei fixou a decisión unha vez que María Antonieta presionou ao seu marido en favor da pintora. A admisión de dúas mulleres nun mesmo día suscitou comparacións entre ambas as no canto de comparacións entre membros femininos e masculinos.

Tras a detención da familia real durante a revolución francesa en outubro de 1789 Vigée Lebrun identificada como monárquica, fuxiu de Francia. A súa experiencia en tratar con clientes da aristocracia resultoulle útil. En Roma as súas pinturas foron aclamadas pola crítica e foi recibida na Academia dei San Luca. En Rusia pintou a numerosos membros da familia de Catalina a Grande. Durante a súa estancia Vigée Lebrun foi nomeada membro da Academia de Belas Artes de San Petersburgo.

Finalmente regresou a Francia durante o reinado do emperador Napoleón I. Solicitada pola elite de Europa, viaxou a Inglaterra a principios do século XIX e pintou os retratos de varios notables británicos incluíndo a Lord Byron. En 1807 viaxou a Suíza e foi nomeada membro honoraria da Societé pour l’Avancement deas Beaux-Arts de Xenebra.

A instancias dunha amiga, a condesa Dolgoruki, Vigée Lebrun publicou as súas memorias en 1835 e 1837, onde mostra unha interesante perspectiva da formación dos artistas do final da época dominada polas academias reais.