Margaret F. Foley fue una escultora estadounidense que trabajó en un estilo neoclásico. Además de la escultura, es conocida por el cameo, los retratos de medallones y la talla directa.

Nacida en el norte de Vermont en 1827, Margaret Foley fue una escultora autodidacta prodigio de la zona rural de Vermont. Ella comenzó a tallaren la ciudad rural de Vergennes, Vermont, donde creció. Hija de un granjero, Foley trabajó como empleada doméstica para poder pagar su educación, y más tarde se convirtió en maestra de escuela. A la edad de catorce años, Foley viajó a Lowell, Massachusetts para trabajar en la sala de hilatura de la Corporación Merrimack como una chica de fábrica.

Mientras trabajaba en la fábrica, Foley comenzó una carrera como talladora profesional de camafeo tanto en conchas como en lava. Aprendió este oficio en la Escuela de Diseño para Mujeres de Ednah Dow Cheney, que abrió en 1850 para proporcionar capacitación ocupacional para mujeres solteras en las artes domésticas. El tallado en cameo, como la pintura en miniatura, se consideraba una carrera adecuada para las mujeres artistas debido a su naturaleza decorativa y asociación con el sentimentalismo. Foley continuó como artista del cameo a lo largo de su carrera como escultora, y a menudo recibió elogios por sus cameos cuando fueron exhibidos. 

En 1860, con la ayuda de un político de Vermont que reconoció su talento, emigró a Roma para estudiar y hacer crecer su carrera como escultora. Viajó con Charlotte Cushman y Emma Stebbins, quienes fueron figuras centrales en una comunidad expatriada de escultoras e intelectuales estadounidenses que también incluía a Harriet Hosmer, Anne Whitney, Edmonia Lewis, Louisa Lander, Vinnie Ream y otras. Al principio, la situación financiera de Foley en Roma era difícil, pero pronto encontró empleo creando retratos de medallones para personas destacadas y escribiendo sobre arte para el Boston Evening Transcript y el Crayon. Cuando llegó por primera vez a Roma, compartió un estudio con Emma Stebbins, pero después de recibir algunas instrucciones de John Gibson, abrió su propio estudio a través de Due Macelli.

Como artista de una clase trabajadora sin el apoyo confiable de mecenas adinerados, Foley eligió la mayoría de sus temas en función de las demandas del mercado del arte. Estos incluían medallones de alivio, piezas elegantes y cameos, todo lo cual atrajo a los turistas estadounidenses y británicos que visitaron su estudio como parte del Gran Tour. Al igual que muchas de las otras escultoras estadounidenses que trabajan en Roma, Foley talló sus propias canicas para mantener bajos los costos y garantizar un control artístico completo del resultado final. Dentro de este círculo, solo Harriet Hosmer tuvo el éxito suficiente como para requerir el empleo de asistentes de estudio.

En Roma, Foley comenzó a esculpir grandes retratos de medallones de mármol, por ejemplo, un retrato del poeta William Cullen Bryant, así como bustos de retratos en la ronda, como el busto de 1877 del ministro trascendental Theodore Parker. Uno de sus medallones más conocidos, creado en 1866, representaba a Pascuccia, una modelo de Nápoles famosa por su belleza. Con una cruz cristiana en el cuello y rasgos semíticos, Pascuccia encarnaba el mundo políglota de la Roma del siglo XIX, y Foley vendió al menos cuatro versiones de la escultura.

Foley también esculpió temas bíblicos e históricos como Jeremías y Cleopatra, que se exhibieron en el Salón Principal de la Exposición del Centenario de Filadelfia de 1876. Foley también exhibió una gran fuente en el Salón Hortícola de la Exposición, que consta de tres niños que sostienen una cuenca de mármol adornada con hojas de acanto (ahora en el Centro Hortícola Fairmount Park en Filadelfia, Pensilvania). A lo largo de su carrera, ganó muchas comisiones y elogios por su “estilo noble y delineado con precisión”.

A partir de la década de 1870, la salud de Foley comenzó a fallar ya que sufría una enfermedad neurológica debilitante que le impedía tallar sus propias canicas directamente.