Sophie de Bouteiller fue una pintora orientalista francesa mejor conocida por su seudónimo Henriette Browne.

Reconocida internacionalmente durante su vida por su enfoque poco convencional del orientalismo, Henriette Browne se especializó en escenas de género que representaban el Cercano Oriente de una manera menos sensacionalista, aunque aún exótica, que sus contemporáneos. Su sexo, posición social e influencia de su madre fueron fundamentales para su desarrollo como artista. Si bien muchas de sus obras se han perdido en el tiempo; los que quedan son testimonios de la habilidad y la sensibilidad de un pintor que la historia ha pasado por alto en gran medida.

Sophie de Bouteiller nació en París el 16 de junio de 1829, hijo del conde de Bouteiller y su esposa. Su padre era músico aficionado y su madre una cantante consumada. Browne alcanzó una posición privilegiada en la sociedad debido a su padre, que descendía de una antigua familia bretona. La madre de Sophie y se convirtió en la Condesa de Bouteiller. La condesa alentó a Sophie a seguir una educación en las artes desde una edad temprana: en caso de que tenga la necesidad de mantenerse económicamente. Ella insistió en que Sophie estudiara música y dibujo, y la condesa y otros tutores la educaron en casa en su casa de París. En 1849, Sophie decidió seguir estudios más serios en dibujo convirtiéndose en alumna de Monsieur Emile Perrin, quien más tarde se convirtió en el director de Teatro-Francais. En 1851, Sophie ingresó a la clase de monsieur Charles Joshua Chaplin para artistas femeninas. Aquí tuvo la oportunidad de estudiar a partir de modelos en vivo, obteniendo conocimientos indispensables sobre la representación de las proporciones y movimientos del cuerpo. 

Entre 1851 y 1853, Sophie adoptó el seudónimo de Henriette Browne, el nombre de su abuela materna. En 1853, bajo su seudónimo recién elegido, Browne presentó su primer trabajo al Salón de París, donde exhibió regularmente hasta 1878, un año antes de la muerte de su esposo. Con este seudónimo, Browne buscó mantener su vida profesional y personal separada. Además, al distanciarse de su carrera artística, Browne deseaba preservar su posición social, ya que en ese momento no se consideraba apropiado que una dama también fuera una artista profesional.

Henriette Browne se casó con el señor Henry Jules de Saux, un diplomático francés y secretario del conde Walewski, en 1853. Browne acompañó a su esposo en los muchos viajes que su trabajo requería, viajando extensamente a lugares como Italia, Holanda y Constantinopla. Estos viajes demostraron ser vitales para su formación artística, exponiendo a Browne a nuevos entornos. El viaje a Constantinopla fue de particular importancia, ya que fue durante este viaje que visitó un harén turco, obteniendo experiencia de primera mano sobre cómo era realmente este espacio privado. Se cree que esta experiencia contribuyó a la manera única en que más tarde retrataría a Oriente en sus pinturas y grabados. En estas imágenes, las mujeres saludan a los visitantes y escuchan música. Se les muestra realizando actividades cotidianas en lugar de desnudarse, fumar o atender a los hombres. Después de estas pinturas, Browne dirigió su atención principalmente a los temas de las escuelas y los niños, al estilo orientalista. En la década de 1870, su reputación estaba bien establecida y se le otorgó una posición distinguida entre los pintores orientalistas. El trabajo de Henriette Browne pronto se convertiría en una piedra de toque para todas las pintores orientalistas posteriores.

En 1879, Browne había dejado de exhibir en gran medida y podía mirar hacia atrás en una carrera productiva como un género y artista orientalista internacionalmente buscado. Se convirtió en miembro honorario del Royal Institute of Painters in Watercolors de Londres en 1894. Henriette Browne tuvo una exitosa carrera como artista y, aunque muchas de sus obras no se encuentran, las obras supervivientes en colecciones privadas dan testimonio de su popularidad. Hoy, sus pinturas ofrecen una intervención en el tipo de orientalismo del siglo XIX que en gran medida abasteció y reafirmó el estado de la mirada dominante de los hombres.

Los primeros trabajos de Browne consistieron en retratos, escenas de género doméstico y religieuse francés. Su capacidad de realismo era evidente al comienzo de su carrera. Browne era un artista naturalista, que tenía una reputación de pintar de hecho observable. Se hizo conocida por su audacia con la que representaba escenas de género. Su escala, realismo y presentación frontal de la figura eran características inusuales para la época.

Muchas de sus primeras escenas de género se centraron en temas de religión y / o niños. Sus primeros trabajos a menudo contenían temas de patetismo y sentimiento. Había otras tres características clave en sus pinturas. Primero, sus pinturas a menudo eran extremadamente grandes para escenas de género y sus figuras se colocaban hacia el frente de la imagen. Segundo, ciertos aspectos recordaron elementos del arte holandés del siglo XVII. Estos aspectos incluyen su división del plano que retrocede y la centralización de la luz en sus interiores. Por último, su trabajo contenía realismo. Si bien sus pinturas fueron creaciones de su mente, todos los elementos y detalles fueron tomados de la vida real. Una revisión de su trabajo en Woman’s English Journal declaró que “ella observa, combina y reproduce… cada detalle se copia de la Naturaleza”. 

Además, Browne fue una grabadora profesional. Ella fue la primera en hacer grabados en acero de la obra de Alexandre Bida, que consistía en dibujos orientales y escriturales. Se tomó la libertad de hacer modificaciones en sus copias, como quitar objetos, aligerar la ropa y “orientalizar” la escena.

Henriette Browne fue famosa por sus súbditos de harenes y conventos orientales. En sus pinturas, el harén se muestra como un espacio para la interacción social entre las mujeres en lugar de un espacio de placer sexual para los hombres. Ella representaba el trabajo femenino, la sexualidad y el espacio, y priorizaba la mirada femenina. Debido a su género femenino, Browne pudo interactuar personalmente con el harén oriental y sus habitantes, presenciar la política de género que gobernaba el harén y representar la interacción entre las mujeres en el harén que otros artistas masculinos no podían. Las representaciones del harén oriental por artistas masculinos se basaron en gran medida en la fantasía, ya que los hombres no podían entrar en estos espacios femeninos, por lo tanto, su sexualidad se exageró para ajustarse a las fantasías masculinas. Su habilidad para visitar un harén le permitió pintar escenas del harén de manera diferente a los hombres. Ella no objetiva a las mujeres, sino que presenta un espacio doméstico tranquilo y controlado, excluye a los hombres de las escenas y pinta con una paleta de colores más tenue. La mayor contribución de Browne fue que desacreditó los mitos culturales y sexuales sobre el harén mientras desexualizaba y domesticaba el sitio. Las pinturas de Browne no fueron controvertidas en términos de estilo y representaciones verdaderas de la comunidad femenina que rompieron con la tradición orientalista masculina.

Las pinturas de Browne tenían un atractivo popular. Su trabajo alcanzó altos precios y atrajo a mecenas influyentes como el emperador Napoleón III y la emperatriz Eugenia en la década de 1850. Sus pinturas fueron bien recibidas en Gran Bretaña y Francia, aunque sus escenas de género tuvieron una mayor importancia en Gran Bretaña y sus pinturas orientalistas fueron muy elogiadas en Francia. Las obras de Browne se celebraron, ya que rompieron con la tradición orientalista masculina, pero también fueron indiscutibles en términos de estilo. La reputación del artista entre los críticos como artista serio nunca estuvo bajo amenaza. 

Las primeras escenas de género de monjas y niños de Browne fueron extremadamente populares en Gran Bretaña a pesar del antirromanismo generalizado en ese momento. Después de su éxito en el Salón de París de 1859, su pintura Les Soeurs de Charité se mostró en Londres, donde fue identificada como una obra maestra. 

Su fama posterior se atribuyó más estrechamente a sus pinturas orientalistas. Los primeros temas orientalistas de Browne explotaron en la escena del arte francés en 1861. Las dos pinturas llamadas Interiores inmediatamente recibieron cobertura crítica. Esta fue la primera y última vez que pintó este tipo de escena. Después de estas dos pinturas, continuó produciendo temas orientalistas de niños, escuelas, académicos e individuos de la sociedad oriental. Sus pinturas orientalistas continuaron siendo populares en Francia a lo largo de su vida.